美国当地时间28日上午11时30分(北京时间昨晚11时30分),虽然海上的薄雾还未散去,美国宇航局的“战神Ⅰ-X”火箭在佛罗里达肯尼迪航天中心咆哮着发射升空。它是人类有史以来威力最大的火箭,这也是肯尼迪航天中心发出的最大的声音。

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“阿波罗11号”从这里登月40年之后,肯尼迪航天中心决心再次登月,这是美国重返月球的第一步。

火箭上天看热闹

经过前一天的推迟,和昨天无数次的延后,肯尼迪航天中心上空的天气终于适合发射,11时30分,航天中心通过网站、电视台和电台宣布“出发”。
一枚火箭发出一道火光,巨大的轰鸣随之而来,地面开始颤抖,即使隔海相望,人人都能感受到空气中的冲击波。

海面仿佛在抖动

由于天气不合作,肯尼迪航天中心27日取消了“战神Ⅰ-X”火箭的发射,关于详细原因,记者向航天中心的新闻主管AllardBeutel打电话询问,他回答说,27日上午的云层情况一直不好,有可能不符合发射对天气的要求。

Allard向记者解释,云层会影响地面与火箭之间的通讯,而且还会与火箭摩擦,形成危险的电荷,增加火箭发射失败的几率。

此外,发射前一天晚上,“战神Ⅰ-X”的附近海域有很多雷电发生,为确保发射的安全性,肯尼迪航天中心再次检查了所有的设备,没有发现有异常状况。

战神1-X火箭即将抵达发射架.jpg

对设备的重新检查使发射又推后了一个小时左右,航天中心把第一次尝试定在9点。

上午9点半左右,一架NASA专用的T-38教练机升空,宇航员克里斯·弗格森、国际空间站115和126组的指挥官,驾机巡视了发射轨道附近的天气情况。

11时26分,航天中心终于开启了4分钟倒数时钟。“战神Ⅰ-X”发射正式进入倒计时。航天中心通过网站、电视台和电台宣布“出发”。11时30分,发射台发出一道火光,“战神Ⅰ-X”火箭慢慢冲上天空。

半分钟后,轰隆隆的巨响才传过来,海面仿佛在抖动,这时“战神Ⅰ-X”已经进入云层,无法看见。

当飞至距离地面39.62公里的高度时,第一级推进器分离并借助降落伞落至海中以供回收。火箭飞行至距离地面45.72公里的高度后开始下降,最后落入距离美国本土237公里的大西洋海域。这次发射旨在收集数据,“战神Ⅰ-X”第二级推进器只相当于一个“空壳”,火箭不进入外空轨道。

火箭从点火升空到坠入目标海域,整个过程历时仅两分钟。

观看人群稍减少

28日海滩上人数,比前一天有所减少,但那些天文爱好者和摄影爱好者依然坚持架起三角架在等候。

昨日上午,佛罗里达创下历史上10月底的最高温度,海滩上太热,人们等太久就返回屋里乘凉。终于在等待几小时后,人群传来倒数的声音,大家重新冲回海滩,发射的那一刻,相机和欢呼的声音此起彼伏。

发射全程看门道

启动:与航天飞机很不同

“战神Ⅰ-X”火箭的试射将在倒计时钟为零那刻起正式开始,但发射前的最后几秒与大多数发射任务截然不同。据“战神Ⅰ-X”火箭发射主管伊斯·曼戈介绍,“航天飞机发射时,主发动机会在发射前大约6秒钟时启动,在发射前3秒钟推力达到满负荷,最后3秒钟蒸汽会出现。但在此次发射中,上述步骤一个都看不到。直到倒计时钟到了零,你才会看到像航天飞机固体火箭助推器(SRB)点火的一幕。”

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“战神Ⅰ-X”火箭会在点火指令下达后四分之一秒内发射,四个爆发压紧螺栓点火,将火箭从移动发射平台上释放出来。伊斯说:“我们点燃助推器之时,也是游戏开始之时。”

在不到半秒钟内,动力强大的发动机会产生约136万公斤的推力。电脑模拟结果显示,火箭发射时的轰鸣声将响彻发射塔周围,给发射后头几秒钟的噪音环境更添震撼。除了火箭周围安装的测试仪器外,发射台和移动平台也将遍布49个传感器,测量地面系统的运行情况。

升空:从发射台垂直上天

伊斯说:“‘战神Ⅰ-X’火箭发射升空时的情况同航天飞机相似,也会发生震耳欲聋的声音。直到五六秒钟以后,发射台才会归于平静。”伊斯表示,他对火箭在处理发射时的声音负载能力满怀信心,即便它们比航天飞机发射时产生的声音更大。

伊斯说:“归根结底,最重要的是震动。所以,在我们确定结构完整性时,震动数据将包含在电脑模型中,并且我们要确保可以轻松应对发射环境。”

航天飞机在发射时会从一侧远离发射台升空。与航天飞机不同,“战神Ⅰ-X”火箭几乎是直接升空,为此,工程师计划在发射后瞬间采用轻微的操作机动,引导“战神Ⅰ-X”火箭远离发射台。

据工程师的最佳预测,“战神Ⅰ-X”火箭同发射台之间的距离约为4.5米。美宇航局官员并不担心火箭会撞上发射台,只希望将发动机在离开发射塔时喷射的炽热气体烟柱对其的潜在危害降至最低程度。

操控:四次输入人工指令

滚转操纵系统(RoCS)在发射6秒钟后激活,此时,火箭刚刚飞过发射台服务塔的顶部,开始向东飞行。RoCS推进器是从美军“和平卫士”洲际导弹改进而来,在真空状态下可以产生约1020公斤的推力,能立即让火箭做出90度转向。

据美宇航局官员介绍,滚转操纵系统将展示对火箭的可控性,使天线和地面站呈一条直线。技术人员会向“战神Ⅰ-X”火箭机载电脑输入四套指令,以判断火箭对手动操作负载的反应。据伊斯介绍,输入的指令“基本上是命令火箭向一侧移动,向中心移动,向另一侧移动,以及向后移动。这种正弦信号输入应该会使得火箭稍微移动起来,我们会从传感器收到这方面的数据。”

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头两次指令输入将在火箭发射升空后不到一分钟时进行,届时会把第一级发动机喷嘴移动十分之一度。第三次测试机动是在发射75秒钟后进行,目的是让喷嘴完成至少三分之一度的转向。最后一次测试则是让喷嘴完成1度转向,以检查火箭对飞行方向偏离时的反应。

伊斯表示,随着火箭完成这个承受最大动态压力的飞行阶段,额外的喷嘴移动将被降至最低。这是因为工程师希望测量火箭在面对最大受力情况下完成这一飞行阶段时将如何作出自然反应。根据模型得出的预测,“战神Ⅰ-X”火箭每平方英尺(约合0.09平方米)承受的最大负荷将达到392公斤左右,略高于航天飞机发射时承受的力。

专访肯尼迪航天中心媒体负责人:

我们造了辆太空出租车

火箭刚刚发射成功,记者就向肯尼迪航天中心媒体负责人AmberPhilman打通了电话。虽然电话那头听上去很忙,由于之前有预约,Amber还是愉快地接受了采访。

记者:当初为什么选择了传统火箭来代替航天飞机,航天飞机不是更酷么?

Amber:总的来说,是因为NASA现在的方向有了变化,不再一味地追求先进,如果维持原有的项目和资金水平,最终我们可能哪儿也去不了。显然,我们不能像以前那样花钱了。以前的NASA能做很多疯狂的事情,但为了重返月球,我们得找一条安全、稳妥的方法。

记者:既然“星座计划”在布什政府时期就通过了,为什么还在愁钱的事?

Amber:现在的时间有些小问题,国际空间站大约在2015年关闭,“战神1号”最快也得要2017年才能研制出来,那么2017年到2020年登月的这段时间里,“战神1号”就没有地方可以飞。你知道,无事可做就意味着要被削减经费,这是很现实的事。

我们甚至还考虑过把“战神”火箭交给商业航天公司发射,与他们建立长期的合作,这样能省下很多精力。不过,这个想法很快被推翻了,这毕竟涉及宇航员安全的问题,商业公司不是最可靠的。

记者:NASA下一步的详细计划是什么?

Amber:NASA的长远计划是在月球建立永久基地,然后以此为基础向火星发射载人飞船,所以,必须要有一个稳定而便捷的通道,能够长期向月球运送货物。在长期的规划中,负责运送货物的“战神5号”才是以后的主力,“战神1号”在完成使命之后就要靠边站了。

“战神5号”会像一部地球和月球间的出租车,既载人,也能载行李。

预测

资金短缺拖得太久,首演或成告别演出

《华盛顿邮报》报道,由于“战神1”项目和整个“星座计划”太“烧钱”,奥巴马可能会选择砍掉“战神1”。批评者认为,这型火箭太贵,而且动力不足,技术上存在缺陷。《纽约时报》进一步指出,最大问题在于“战神1”来得太迟。

美国航天局原希望“战神1”最早能于2012年接替现役航天飞机,但眼下把这一日期推迟至2015年。而奥巴马任命的一个独立专家委员会在评估“星座计划”进展情况后认为,“战神1”首次发射可能要等到2017年。

独立委员会因此建议,即便航天局获得所需资金,也应放弃研发“战神1”项目,转而集中精力研发性价比更高、灵活性更强、功率更大的“战神5”型火箭。根据“星座计划”,美国航天局打算研发“战神5”型火箭于2020年前把“奥莱恩”载人飞船送入月球轨道,利用“牵牛星”月球登陆器实现登月并在月球上建立科研基地,为下一步将人类送上火星甚至更远星球作准备。

这次发射是美国航天局“星座计划”的第一步。美国预定明年将所有航天飞机退役。“星座计划”的目的是发展新一代航天器和运载工具,帮助美国宇航员重返月球乃至探索火星。

“战神I-X”之后,航天局打算测试“奥赖恩”宇宙飞船,并在2014年试射“战神I-Y”火箭,然后对“战神I”火箭和“奥赖恩”飞船实施联合测试。美国希望能用这些新装备最早在2015年将宇航员送入国际空间站,在2020年实现重返月球。

不过,美国总统贝拉克·奥巴马正在重新审视前任乔治·W·布什提出的美国未来太空任务。

“星座计划”原本预算为280亿美元,现在已膨胀到至少440亿美元。

美国洛克希德—马丁公司前首席执行官诺曼·奥古斯丁领导的一个独立委员会上周给奥巴马递交一份报告,认为布什的航天计划耗资巨大,“显得不具持续性”。

报告认为,“战神I”火箭可能要到2017年才有能力将宇航员送上国际空间站,建议改由民间公司开发航天器担负运载宇航员的任务,而美国航天局可以专注于发展运载能力更大的“战神V”火箭。它可以将206吨有效载荷运送至低地轨道,将78吨载荷运往太阳轨道。

“战神”试射 带伤而回

新浪科技讯 北京时间10月30日消息,据国外媒体报道,美国宇航局29日表示,由于一个降落伞出现问题,用于“战神1-X”火箭试射中的助推火箭在坠入大西洋后出现很大凹陷。“战神1-X”新型火箭是宇航局已在计划内的月球火箭先驱,于28日完成一次成功试射,飞行时间为2分钟。官员们表示,整个发射过程非常顺利,但助推火箭的3个降落伞中有1个出现故障。

“战神I-X”运载火箭坐落在发射架上.jpg

据宇航局发言人阿拉德·布泰尔透露,所有3个降落伞均顺利打开,但其中1个却因不明原因瘪掉。它的“罢工”导致助推器携带更大的能量坠入大西洋。工作人员从大西洋回收这个第一级助推器——与用于航天飞机的助推器类似——后发现,底部附近出现凹陷。据悉,第一级助推器将于30日被运上岸。

“战神1-X”是一个预计要取代航天飞机并执行月球任务的火箭原型,但白宫方面可能“枪毙”这项计划。按照原定计划,“亚特兰蒂斯”号将于11月16日发射升空,执行空间站运送任务。一枚无人火箭也将于11月14日搭载一颗通讯卫星升空。由于火箭推迟一天发射,“亚特兰蒂斯”号的发射时间将被推迟至17日。

宇航局负责太空任务的副局长比尔·格斯滕迈尔表示,“战神1-X”火箭的降落伞故障并不会影响“亚特兰蒂斯”号的发射。它们的降落伞采用不同的设计。值得一提的是,航天飞机计划同样存在降落伞问题。在8月“发现”号发射过程中,一个助推器上的降落伞出现轻微撕裂。庆幸的是,另一个降落伞未出现问题,回收后的助推器安然无恙。工程师至今不清楚降落伞撕裂由什么因素导致。

试射“战神 飞行2分钟耗4.45亿美元

一枚巨大的火箭10月28日在美国佛罗里达州肯尼迪航天中心腾空而起,以最高每小时3000英里(4830公里)的速度飞向45公里的高空,虽然整个飞行只持续了2分钟,但美国这一重返月球的第一步却需要耗费4.45亿美元。

再测两次 完整版2014年升空

未来NASA还将进行两次同类测试,具备完整功能的“战神I-Y”火箭将于2014年升空,至于火箭预定搭载的“猎户座”(Orion)载人太空船,则会于再稍后时间测试。

NASA对今次发射已准备多时,发射项目主管曼戈说:“地面控制中心已准备就绪,火箭亦整装待发。”另一名官员库克亦说:“此次试射意义重大,不管结果如何,测试数据都非常重要。”

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